人類為什麼會過敏,過敏是不治之症嗎?

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你有過過敏的經歷嗎?在現實中,為什麼有的人能欣賞美麗的花朵,而有的人見了花就趕緊躲開?為什麼有人可以想吃啥就吃啥,而有的人在吃東西之前,不得不一遍遍地對照食物成分表,連一日三餐都吃得膽戰心驚?

說到「不治之症」,我們通常會聯想到癌症、愛滋病等一些奇怪的病,但你知道嗎,過敏也是一種「不治之症」。在一百年前,過敏還不算常見,但是到了20世紀末,WHO已經把它列入重大公眾健康問題,各國每年也為此耗費巨資。過敏為什麼被劃入「不治之症」的範疇呢?在過敏反應產生後的醫療手段大多只能緩解症狀,不能根治源頭,基於免疫學的脫敏療法並非對人人有效。比如,手術也好,吃藥也罷,一個花粉過敏者下次遇到花粉依然會出現紅疹。過敏不是傳染病,但任何傳染病都沒有它流行。

什麼是過敏呢?所謂過敏,就是免疫系統把某些本來無害異物認作嚴重威脅,方寸大亂之下大動干戈,結果反造成人體傷害。按理說,免疫系統向來是人體最忠誠的「保鏢」,它怎麼會讓我們的身體受傷呢?然而,即使這是一種看似荒唐的說法,但事實就是事實。人們很可能吃了什麼東西、臉上塗了什麼化妝品、被小蟲子叮咬了一口,身體就會出現不舒服。

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過敏的症狀很多,我們常見的有滿身起疙瘩奇癢難忍,不斷打噴嚏寢食難安,雙眼紅腫不斷流淚。因此,很多情況下我們知道這些症狀是過敏引起的,卻無法自己判斷因何過敏。因為「過敏家族」的成員實在不少:哮喘、藥物過敏、食物過敏、過敏性皮炎、過敏性鼻炎..看看吧,有多少人正遭受著過敏的折磨。

我們知道,如果一個孩子的雙親都過敏,那麼這個孩子過敏的機率也較高,遺傳是過敏的一個因素。但綜合數據顯示,過敏的驟增是在二戰後,很顯然,過敏與人所處的外部環境有關。目前,「衛生假說」的觀點比較得到認可,即工業化進程加速、西方化的生活方式、衛生習慣的改變使得人們在生命早期接觸感染性因素的機會減少,從而使得免疫機製向更容易出現過敏的方向偏移。

流行病學資料表明,人在生命早期對細菌產物等的接觸有助於減少過敏性疾病的發生,然而隨著生活水平的提高,人們的食物,飼養的寵物,使用的藥物、化妝品等種類越來越多,這些都增加了人與過敏原接觸的機會。因此,近年來,食物過敏、寵物過敏、藥物過敏、染髮劑過敏等過敏性疾病有較快的上升趨勢。

人到底因為什麼過敏呢?有人認為是過敏原,因為接觸了過敏原才會過敏;有人認為是全球化帶來的前所未有的流動性,比如地球另一邊的生物遷移到了地球這邊;還有人認為是環境汙染等等,貌似沒有定論。

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直到1989年,英國流行病學家斯特拉坎在《花粉症、衛生與家庭規模》一文中發表了關於過敏的觀點:一個家庭里人口越多,兄弟姐妹越多,一般來說,孩子小時候被交叉感染的機會就越高,而其長大後過敏的機率就越低。斯特拉坎的這種猜想就是上文中提到的「衛生假說」。

我們的免疫系統,並不是我們一出生就帶來的全能的衛士,它也是需要訓練和學習的。它就像一個士兵,需要經過各種考驗,千錘百鍊之後才能承擔起保護我們身體的重任。但是,如果你從來不給它鍛鍊的機會,那麼它怎麼可能有能力保護你呢?

在人類漫長的進化過程中,我們已經習慣了與環境中的許多「異物」共生,在與它們接觸的過程中,我們的免疫系統會慢慢地減少對它們的攻擊,甚至我們的免疫系統要依賴這種接觸來讓自己正常運作。如果我們把自己的生活弄得過於乾淨,接觸異物的機會總是被儘可能地減少,那麼我們的免疫系統就會失衡。它將時刻保持高度警惕,隻要外來一點刺激,就會發動大規模的戰爭,結果受傷的當然是我們自己。

有研究顯示,那些從小在農村里長大的孩子,往往要比在城市裡長大的孩子過敏機率小很多。這是為什麼呢?一般來說,孩子小時候,也是免疫系統接受訓練的時候。如果這個孩子是獨生子女,並且家裡沒有養過寵物之類,那麼其免疫系統就不能得到很好的訓練,等他長大後,接觸到寵物或某種細菌,就很可能過敏。

因此,為了孩子少過敏,請允許他們放肆地把自己變成小泥猴吧,這是一種健康快樂的教育。

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原理:過敏是一種機體的變態反應,是人對正常物質(過敏原)的一種不正常的反應,當過敏原接觸到過敏體質的人群才會發生過敏。一般將容易發生過敏反應和過敏性疾病而又找不到發病原因的人,稱之為「過敏體質」。

本作品為「科普中國-科學原理一點通」原創 轉載時務請註明出處

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作者:雨果科普

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