唾液「尋根之旅」,怎麼突然就火了?

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【健康點】移民美國可謂是當下一個炙手可熱的政治話題,但除了極少數的美洲原住民,幾乎每個美國家族的血統中都帶有或多或少的移民歷史。

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如今,美國人的「尋根之旅」又有了新的技術支撐。

美國一個致力於族譜研究的網站Ancestry近期推出了一個面向消費者的基因檢測服務,據稱可以「通過DNA探尋家族歷史」。

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儘管還不夠成熟,這項服務一經推出,便受到了好奇心爆棚的米國年輕人熱烈推崇,在本月的科學期刊Nature Communications中占據了大量篇幅,就連Business Insider的專欄作者Lydia Ramsey也忍不住撰文大讚,「不得不承認,我已經成了一名遺傳學極客」,因為僅僅通過唾液中DNA的分析,她發現「家族歷史的複雜程度原來遠遠超過我的想像」。

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而據Lydia細緻的解釋,花費99美金在網站購買服務後,很快會收到該公司寄送來的檢測包(AncestryDNA kit),包括一個盛放唾液的試管、一個密封袋、一個寄送盒以及一份簡單的說明。而這管唾液將帶來一段奇妙的歷史——Ancestry公司通過其中的DNA,分析用戶的血統來源。通過添加家族成員,還可能找到歷史上有與該用戶有血緣關係的人。

儘管這些檢測結果都是建立在估測基礎上,並非完全精準,但足以吸引大量的美國移民後裔們躍躍欲試。

作為全球最大的直接面向消費者的基因資料庫,Ancestry這項服務的基礎依然是海量的數據累積。研究組梳理了五億基因數據點,並通過美國人個體基因類型、過去幾百年中在北美洲收集的家族基因和群體前移記錄匹配,才得以分析出這些頗具歷史感的結果。

事實上,這些結果的確相當有趣——在過去的幾個世紀中,很多家族實際都一直有密切的往來,在遷移、婚姻、生活中保持著親近的關聯。

譬如路易斯安那州的法國移民後代,會發現他們中有許多人都在緬因州有親戚;有一群新英格蘭居民曾經西進定居到猶太州;而居住在北方和南方各州的愛爾蘭移民後裔在基因上也有差別,這些差別的出現與政治上的南北州劃分呈現一致性。

這些基因上的差別基於很多因素,戰爭、疾病、氣候變化、宗教等都可能影響基因的改變,而這個改變的過程緩慢而連綿,在整個人類歷史中都一直延續著。比如在歐洲,人們的基因常常會因信仰天主教還是新教、是貴族還是農民而產生區別。

同樣的模式也塑造著美國的歷史。例如,亞米西人是一群在地理上被孤立出來的德國移民。從基因上,你可以看出這個美國人群體與其他德裔美國人有著顯著的區別。

其他群體,比如馬里蘭州的部分居民,他們的非裔美國人先輩來自於一些離開農村來到城市尋找更好工作機會的家庭。而這些人的親朋好友在聽聞城市的大好前景後,也會跟著把家庭遷移到城市裡。

這樣的信息對非裔美國人來說尤其有用。他們尋根的嘗試常常會因為美國早期奴隸製混亂的運營方式而遭到限制。而項目帶頭人Catherine Ball稱, AmcestryDNA正竭盡全力通過基因檢測與分析來幫助這些人。

對於小眾的種族來說,個人的基因歷史信息往往很難獲取。大部分面向消費者的基因公司針對小種族的分析服務只能利用很小一部分基因數據,得出來的結論準確性往往存疑。但如果能把不同的基因群體聯繫起來的話,尋找與種族歷史有關的各類相關信息就會容易很多。

不妨暢想一下,當全球的基因數據都匯聚和打通,也許有一天,身在亞歐大陸板塊的我們,也能驚訝的發現,自己身上還流淌著1/N大洋彼岸的血脈。很有趣吧?

原作者 | Sarah Buhr 編譯作者 | 夏丹璐

本文綜合編譯自techcrunch、businessinsider

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